Observadores del cielo, preparen sus palomitas de maíz: Una guía de la lluvia de meteoritos de Leonid

Barcroft Media/Getty ImagesJusto después del primer eclipse total de sol que golpeó a los Estados Unidos en casi 40 años, nos acercamos a otro tratamiento celestial. La lluvia de meteoritos anual de Leonid alcanzará su punto máximo el viernes 17 de noviembre por la tarde y el sábado 18 por la mañana temprano, y si las condiciones son las adecuadas en el cuello del bosque, no querrás perdértelo.

Mientras que algunas compañías ya están trabajando en la creación de duchas de meteorito artificiales masivas, usando microsatélites y una serie de "gránulos" adornados, los eventos que ocurren naturalmente son ciertamente más impresionantes de contemplar. Dicho esto, aquí está todo lo que necesitas saber sobre el evento (fugaz) repleto de estrellas.

Meteoros, meteoritos y meteoroides - ¡oh, Dios!

En primer lugar, saquemos la semántica del camino. Por la buena gente de la NASA: Un meteoro es un pedazo de material pétreo o metálico que se quema completamente en nuestra atmósfera. Un meteoroide es un objeto compuesto de este mismo material que actualmente viaja en el espacio. Por último, un meteorito es un meteorito que realmente sobrevive al reingreso y eventualmente impacta nuestro planeta.

¿Qué es una lluvia de meteoritos?

Los meteoritos son específicamente los restos cósmicos de cometas que pasan y trozos de asteroides. Cuando un cometa se acerca al sol, el hielo a lo largo de la superficie se derrite liberando polvo y otros sedimentos a lo largo del camino del cometa. La mayoría de estos escombros son bastante pequeños (relativamente hablando) del tamaño de un grano de arena, sin embargo, algunos pueden ser tan grandes como una roca. (Es importante tener en cuenta que el riesgo de que cualquiera de estos objetos sobreviva a la reentrada es infinitesimal.) Una lluvia de meteoritos ocurre cuando nuestro planeta viaja a través de uno de estos campos de escombros. La luz que vemos desde el suelo es el resultado de la entrada de estos objetos en nuestra atmósfera. Pasamos a través de la órbita de un cometa y entramos en un campo de escombros varias veces al año.

Observatorio Modra de la lluvia de meteoritos Leonid de 1998. Observatorio Wikimedia/Modra

¿Qué causa las Leónidas específicamente?

Esta vez, la tierra está pasando a través de la órbita del cometa 55P/Tempel-Tuttle - un cometa relativamente pequeño de aproximadamente 2.2 millas de diámetro. Este cometa orbita nuestro sol una vez cada 33 años en un patrón elíptico. Las Leónidas se mueven particularmente rápido y giran por encima de la cabeza a aproximadamente 44 millas por segundo. Durante la infame tormenta de meteoritos Leonid de 1966, miles de meteoritos ardieron a través de la atmósfera en sólo 15 minutos.

La lluvia de meteoritos de las Leónidas puede ser bastante quisquillosa, con tasas de meteoritos tan bajas como aproximadamente 15 meteoritos por hora. Sin embargo, a veces las Leónidas producen una tormenta de meteoritos específicamente definida como un evento con un mínimo de 1,000 meteoros por hora. Hasta 100.000 meteoros por hora fueron observados en la tormenta de 1833 en Leonid.

Desafortunadamente, hemos tenido una sequía de tormenta de meteoritos Leonid con la última tormenta específica Leonid que ocurrió en 2002. Basándonos en las estimaciones actuales, no llegaremos a otra bolsa densa de material hasta 2099. Podríamos experimentar algunos brotes inesperados de actividad antes de que nuestro planeta pase por partes "inexploradas" de este sendero. El cometa en sí mismo está listo para hacer un regreso triunfal a nuestro cuello de las maderas cósmicas en 2031 y 2064.

¿Dónde, cuándo y cómo ver las Leónidas?

Mientras que la lluvia de meteoritos de las Leónidas comenzó el 5 de noviembre y continuará hasta el 30 de noviembre, el pico está fijado para este fin de semana. Este ápice se producirá a finales del 17 de noviembre y en las horas previas al amanecer del 18 de noviembre.

Las Leónidas llevan el nombre de la constelación en la que el sistema parece irradiar, Leo - este punto se llama el radiante. Sin embargo, la NASA recomienda ver las Leónidas fuera de esta porción del cielo. Al mirar directamente al radiante, los meteoritos rayados parecerán ser cortos debido a un efecto llamado escorzo. Las observaciones fuera del punto radiante aparecerán más largas y "más espectaculares", según la agencia espacial.

Afortunadamente, las Leónidas se pueden ver a simple vista, por lo que no se necesitan binoculares o un telescopio para contemplar el evento. Sin embargo, alejarse de las luces brillantes de la ciudad hará que sea más fácil ver destellos más tenues que se extienden por el cielo. Puede que no tengamos una tormenta de meteoritos este año, pero los pacientes que observan el cielo deben esperar ver hasta 25 meteoritos por hora durante el pico. La NASA ha creado un Estimador de flujo - también conocido como el Fluximador - que permite a los individuos anticipar más claramente las concentraciones por encima de la cabeza para una fecha y hora específicas.

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