La mejor guía de sonido envolvente: Explicación de los diferentes formatos

Era el verano del 69. No estamos hablando de la canción de Bryan Adams, sino de la primera vez que el sonido envolvente está disponible en el hogar. Se llamaba sonido cuadrafónico y apareció por primera vez en una cinta de carrete a carrete. Desafortunadamente, el sonido cuadrafónico, que proporcionaba un sonido discreto desde cuatro altavoces situados en cada esquina de una habitación, era confuso y de corta duración, no gracias a las compañías que luchaban por los formatos (¿te suena familiar?).

Sin embargo, no había que renunciar a la inmersión en una esfera de audio tridimensional. En 1982, Dolby Laboratories introdujo Dolby Surround, una tecnología que transportaba una señal de sonido envolvente a una fuente estéreo a través de un proceso llamado codificación matricial. Desde entonces, Dolby, DTS y otros han ayudado a mejorar el estado del sonido envolvente doméstico con una variedad de iteraciones. Con tantas opciones, sin embargo, la tecnología sigue siendo confusa para muchos. Desde las configuraciones básicas de 5.1 hasta las de Dolby Atmos con varios altavoces de sobrecarga, es mucho para envolver la cabeza. Nuestra guía detallada tiene como objetivo proporcionarle un poco de claridad para ayudarle en su búsqueda de sonido envolvente.

Sonido envolvente 101

Los altavoces

El sonido envolvente, en su forma más básica, consiste en un conjunto de altavoces frontales estéreo (izquierdo y derecho) y un conjunto de altavoces envolventes, que normalmente se colocan justo a los lados y justo detrás de una posición de escucha central. El siguiente paso implica la adición de un canal central: Un altavoz situado entre los altavoces delanteros izquierdo y derecho que es el principal responsable de reproducir los diálogos en las películas. Por lo tanto, contamos con la participación de cinco oradores. Vamos a añadir más altavoces más tarde (muchos más, en realidad), pero por ahora, podemos usar este arreglo básico de cinco altavoces como trampolín para entrar en los diferentes formatos.

Matriz

Para los propósitos de esta discusión, la "matriz" no tiene nada que ver con las películas icónicas de Keanu Reeves. En este caso, la matriz se refiere a la codificación de señales de sonido separadas dentro de una fuente estéreo. Este enfoque fue la base de los primeros formatos de sonido envolvente como Dolby Surround y Dolby Pro Logic, y fue motivado en parte por el espacio limitado para la información discreta en los primeros medios de audio y vídeo, como la cinta VHS.

Pro Logic

Utilizando el proceso matricial, el sonido envolvente Dolby Pro Logic se desarrolló para codificar señales separadas dentro de los canales izquierdo y derecho principales. Dolby fue capaz de permitir que los dispositivos de audio doméstico decodificaran dos canales adicionales de sonido de medios como cintas VHS, que alimentaban el canal central y los altavoces de sonido envolvente con audio. Debido al espacio limitado, las señales envolventes con matriz tenían algunas limitaciones. Los canales surround de Pro Logic básico no estaban en estéreo y tenían un ancho de banda limitado. Esto significa que cada altavoz tocaba la misma cosa y el sonido no incluía mucha información de graves o agudos.

5.1: El entorno toma forma

Dolby Digital 5.1 / AC-3: El punto de referencia

¿Recuerdas LaserDisc? Aunque el medio se inventó por primera vez en 1978, no fue hasta 1983, cuando Pioneer Electronics compró una participación mayoritaria en la tecnología, que tuvo éxito en Norteamérica. Una de las ventajas de LaserDisc (LD) es que proporciona mucho más espacio de almacenamiento que la cinta VHS. Dolby se aprovechó de esto y creó el AC-3, ahora mejor conocido como Dolby Digital. Este formato mejoró a Pro-Logic en el sentido de que permitía la utilización de altavoces de sonido envolvente estéreo que podían proporcionar un mayor ancho de banda de sonido. También facilitó la adición de un canal de efectos de baja frecuencia, añadiendo el ".1" en 5.1, que es manejado por un subwoofer. Toda la información en Dolby Digital 5.1 es discreta para cada canal, sin necesidad de crear matrices.

Con el lanzamiento de Clear and Present Danger en LaserDisc, el primer sistema de cine en casa con sonido Dolby Digital surround. Incluso cuando los DVDs salieron en 1997, Dolby Digital era el formato de sonido envolvente por defecto. Hasta el día de hoy, Dolby Digital 5.1 es considerado por muchos como el estándar de sonido envolvente, aún incluido en la mayoría de los discos Blu-ray.

Imagen cortesía de Dolby

EDE: El rival

¿Qué es un mercado tecnológico sin un poco de competencia? Durante años, el Dolby dominó más o menos el paisaje de sonido envolvente. Luego, en 1993, apareció DTS (Digital Theater Systems), que ofrecía sus propios servicios de mezcla de sonido envolvente digital para la producción cinematográfica, llegando primero a los cines con Jurassic Park . La tecnología finalmente llegó a LD y DVD, pero inicialmente estaba disponible en una selección muy limitada de discos. DTS utiliza una tasa de bits más alta y, por lo tanto, ofrece más información de audio. Piense que es similar a la diferencia entre escuchar un archivo MP3 de 256kbps y 320kbps. La diferencia de calidad es notable, pero según algunos, insignificante.

6.1: Subiendo el nivel

En un esfuerzo por mejorar el sonido surround expandiendo el "soundstage", la versión 6.1 añadió otro canal de sonido. El sexto altavoz debía colocarse en el centro de la parte posterior de una habitación y posteriormente se denominó marco trasero o marco trasero. Aquí es donde una gran cantidad de confusión comenzó a arremolinarse alrededor del sonido envolvente. La gente ya estaba acostumbrada a pensar y referirse a los altavoces de sonido envolvente (incorrectamente) como "traseros", porque a menudo se les veía colocados detrás de una zona de asientos. Sin embargo, la ubicación recomendada de los altavoces de sonido envolvente siempre ha exigido que se coloquen a los lados y justo detrás de la posición de escucha.

El objetivo del sexto orador es dar al oyente la impresión de que algo se acerca por detrás o desaparece por detrás. Llamar al sexto orador "back surround" o "surround posterior", aunque técnicamente es una descripción exacta, acabó siendo simplemente confuso.

Para hacer las cosas aún más confusas, cada compañía ofrecía diferentes versiones de sonido envolvente 6.1. Dolby Digital y THX colaboraron para crear una versión denominada "EX" o "surround EX" en la que la información para el altavoz se codifica en la matriz de los altavoces surround izquierdo y derecho. DTS, por otro lado, ofrecía dos versiones 6.1 separadas. DTS-ES Discrete y DTS-ES Matrix actuaron como sus nombres lo sugerían. Con ES Discrete, se ha programado información sonora específica en un disco DVD o Blu-ray, mientras que DTS-ES Matrix ha extrapolado información de los canales surround.

7.1: El desove de Blu-ray

Justo cuando la gente empezó a acostumbrarse a la versión 6.1, llegó la 7.1 junto con los discos HD-DVD y Blu-ray como el nuevo formato de sonido envolvente imprescindible, sustituyendo esencialmente a su predecesor. Al igual que la versión 6.1, existen varias versiones diferentes de la 7.1, todas las cuales añaden un segundo altavoz surround. Aquellos efectos de sonido envolvente que antes sólo se utilizaban en un altavoz de sonido envolvente trasero ahora podían utilizarse en dos altavoces en estéreo. La información es discreta, lo que significa que cada orador está recibiendo su propia información específica - podemos agradecer el potencial de almacenamiento masivo de Blu-ray por ello.

Dolby ofrece dos versiones de sonido envolvente 7.1 diferentes. Dolby Digital Plus es la versión "con pérdidas", que todavía implica compresión de datos y ocupa menos espacio en un disco Blu-ray. Dolby TrueHD, por otro lado, no tiene pérdidas. Dado que no se trata de compresión, Dolby TrueHD está pensado para ser idéntico al master del estudio.

Imagen cortesía de Dolby

DTS también tiene dos versiones 7.1, que difieren de la misma manera que las versiones de Dolby. DTS-HD es un formato de sonido envolvente 7.1 comprimido y con pérdidas, mientras que DTS-Master HD no tiene pérdidas y está pensado para ser idéntico al del master de estudio.

Es importante tener en cuenta que las mezclas de sonido envolvente de 7.1 canales no siempre se incluyen en los discos Blu-ray. Los estudios de cine tienen que optar por mezclar para 7.1, y no siempre lo hacen. También hay otros factores involucrados. El espacio de almacenamiento es el principal de ellos. Si se colocan varios extras en un disco, es posible que no haya espacio para la información surround adicional. En muchos casos, una mezcla 5.1 puede ampliarse a 7.1 mediante un proceso matricial en un receptor A/V. De esta manera, los altavoces de sonido envolvente trasero se acostumbran, incluso si no obtienen información discreta. Sin embargo, esto es cada vez menos común, especialmente cuando se trata de discos Blu-ray 4K Ultra HD, que a menudo admiten múltiples mezclas de siete canales.

9.1: Pro Logic regresa

Si ha estado buscando un receptor, puede que haya notado que muchos ofrecen una o más versiones diferentes de procesamiento Pro Logic. En la moderna familia Pro Logic, ahora tenemos Pro Logic II, Pro Logic IIx y Pro Logic IIz. Echemos un vistazo rápido a lo que hace cada uno de ellos.

Pro Logic II

Pro Logic II se parece más a su predecesor Pro Logic en que puede hacer sonido envolvente 5.1 a partir de una fuente estéreo. La diferencia es que Pro Logic II proporciona información de sonido envolvente estéreo. Este modo de procesamiento se utiliza comúnmente cuando se ven canales de TV que no son de alta definición con una mezcla de audio sólo estéreo.

Pro Logic IIx

Pro Logic IIx es uno de los modos de procesamiento que hemos mencionado que puede tomar una mezcla surround 5.1 y ampliarla a 6.1 o 7.1. Pro Logic IIx se subdivide en un modo de película, música y juego.

Pro Logic IIz

Pro Logic IIz permite la adición de dos altavoces de "altura frontal" que se colocan por encima y entre los altavoces estéreo principales. Esta forma de procesamiento matricial tiene como objetivo añadir más profundidad y espacio a una banda sonora mediante la emisión de sonidos desde una nueva ubicación en la sala. Dado que el procesamiento IIz se puede realizar con una banda sonora 7.1, el formato resultante podría llamarse 9.1.

¿Qué hay de 7.2, 9.2 u 11.2?

Como mencionamos anteriormente, el ".1" en 5.1, 7.1, y todos los demás se refieren al canal LFE (efectos de baja frecuencia) en una banda sonora surround, que es manejada por un subwoofer. Añadir ".2" significa simplemente que un receptor tiene dos salidas de subwoofer. Ambas conexiones ofrecen la misma información ya que, en lo que respecta a Dolby y DTS, sólo hay una pista de subwoofer. Dado que los fabricantes de receptores A/V desean comercializar fácilmente la salida de subwoofer adicional, se adoptó la noción de utilizar ".2".

Audyssey DSX y DSX 2

Audyssey, una empresa conocida por su software de autocalibración que se encuentra en muchos de los receptores A/V actuales, tiene su propia solución de sonido envolvente llamada Audyssey DSX. DSX también permite altavoces adicionales más allá de los formatos de sonido envolvente 5.1 y 7.1, mezclando señales 5.1 y 7.1 para añadir más canales. Con la adición de canales delanteros de ancho y alto en la parte superior de un sistema 7.1, Audyssey permite 11.1 canales de sonido envolvente. También está la Audyssey DSX 2, que añade la mezcla de señales estéreo al sonido surround. Sin embargo, con la llegada de formatos basados en objetos como Dolby Atmos y DTS:X en los últimos años (véase más abajo), Audyssey ha experimentado un declive.

Sonido envolvente basado en 3D/objeto

imagen cortesía Dolby Labs

El último y más grande desarrollo en sonido envolvente ofrece no sólo audio discreto para canales de altura, sino también una nueva forma para que los ingenieros de sonido mezclen el audio para lograr la inmersión hemisférica más precisa hasta la fecha. El nombre "basado en objetos" se emplea porque, con esta tercera dimensión discreta, los mezcladores de audio que trabajan en una película pueden representar objetos sonoros individuales -por ejemplo, un zumbido de abeja o un helicóptero- en el espacio 3D en lugar de estar limitados por una configuración de canal estándar.

Al añadir canales discretos para los altavoces montados en el techo o orientados hacia el techo en los receptores A/V en casa, los canales de altura se representan ahora como entidades separadas, lo que da lugar a un número adicional que se utiliza para representar los canales de sonido envolvente domésticos. Un sistema 5.1.2, por ejemplo, tendría los cinco canales tradicionales y un subwoofer, pero también contaría con dos altavoces adicionales que añadirían información de altura en estéreo en la parte delantera. Un sistema 5.1.4 añadiría cuatro canales de altura adicionales al 5.1, incluyendo dos en la parte delantera, dos en la trasera, y así sucesivamente.

Atmos Dolby

Atmos en los cines

Esto no debería ser una sorpresa después de leer el resto de este artículo, pero Dolby es el líder actual en tecnología de sonido envolvente basada en objetos. En un teatro equipado con Dolby Atmos, se pueden representar hasta 128 objetos de sonido distintos en una escena determinada (en comparación, por ejemplo, con siete canales completos para Dolby Digital 7.1), que se pueden enrutar a 64 altavoces diferentes. En el pasado, si había una explosión en el lado derecho de la pantalla, la mitad del teatro escuchaba el mismo sonido. Con Atmos, los sonidos en un teatro vendrán de lugares distintos basados en donde son colocados por mezcladores de audio profesionales.

Atmos en el hogar

Atmos comenzó a estar disponible en los receptores A/V en 2015, con una capacidad mucho más limitada que la del formato profesional. Como se mencionó anteriormente, las configuraciones más comunes son 5.1.2 o 5.1.4, que añaden dos y cuatro altavoces de altura a una configuración de sonido envolvente 5.1 tradicional respectivamente, aunque Dolby admite configuraciones mucho más grandes. Atmos despegó relativamente rápido, ya que la mayoría de los receptores A/V por encima del rango de frecuencias bajas del espectro ahora soportan el formato. De hecho, todos los receptores de la lista de nuestros receptores A/V favoritos son compatibles con Atmos, incluso los modelos con un precio de 500 dólares o menos.

En 2015, Yamaha introdujo la primera barra de sonido compatible con Atmos, la YSP-5600, que utiliza controladores que disparan hacia arriba para hacer rebotar el sonido en el techo. Pronto le siguieron otros, incluyendo nuestro favorito hasta la fecha, el HK-950 de Samsung, que utiliza un total de cuatro controladores y altavoces surround inalámbricos para una configuración 5.1.4 Atmos. Incluso hay televisores como el LG W8 que soportan Dolby Atmos desde el primer momento a través de una barra de sonido integrada. También hay otras soluciones de altavoces ágiles que requieren un receptor, como el sistema Sib Evo miniaturizado de Focal.

Mientras tanto, la lista de películas que utilizan Atmos sigue creciendo, ofrecida a través de discos Blu-ray, así como de sitios de streaming como Netflix y Vudu. El número de títulos fue pequeño al principio, pero ha ido creciendo constantemente con cada semana que pasa. Atmos incluso está empezando a aparecer en algunas transmisiones en vivo, incluyendo los Juegos Olímpicos de Invierno de 2018.

EDE:X

Al igual que con otros tipos de sonido envolvente, DTS tiene su propia versión de audio basado en objetos, DTS:X, presentada en 2015. Mientras que Dolby Atmos limita los objetos a 128 por escena en las salas de cine, DTS:X no impone tales límites (aunque es cuestionable si los mezcladores de cine se están encontrando con las limitaciones de Atmos). DTS:X también pretende ser más flexible y accesible que Atmos, haciendo uso de diseños de altavoces preexistentes en los cines y soportando hasta 32 configuraciones de altavoces diferentes en el hogar.

Mientras que DTS:X estaba previamente incorporado en las actualizaciones de los receptores A/V habilitados para Atmos, ahora está disponible con los receptores A/V más nuevos desde el primer momento. Compañías como Lionsgate y Paramount ofrecen versiones caseras en DTS:X, pero por el momento, sigue siendo menos popular que Atmos. Aún así, eso es algo relativo: todos los receptores de la lista antes mencionada de nuestros receptores A/V favoritos que son compatibles con Atmos también son compatibles con DTS:X, y encontrará que esto es coherente en todos los aspectos.

EDE Virtual:X

DTS también reconoce que no todos los amantes de las películas tienen el espacio o el tiempo para armar un sistema de sonido basado en objetos. Las investigaciones realizadas por el DTS mostraron que menos del 30 por ciento de los clientes realmente conectan altavoces de altura a sus sistemas, y menos del 48 por ciento se molestan incluso en conectar altavoces de sonido envolvente.

Para ello, la empresa desarrolló DTS Virtual:X, que emplea el procesamiento digital de señales (DSP) con el objetivo de proporcionar las mismas señales espaciales que un sistema DTS:X tradicional, pero en un número menor de altavoces, incluso si sólo se dispone de dos. Esta tecnología se implementó por primera vez en barras de sonido, lo que tiene sentido, ya que a menudo sólo incluyen un subwoofer separado y, a lo sumo, un par de altavoces satélite. Desde entonces, empresas como Denon y Marantz han añadido soporte para DTS Virtual:X a sus receptores, mientras que Sony tiene su propia barra de sonido envolvente virtual que lee mezclas de DTS:X y Atmos.

Auro-3D

Puede que no sea tan conocido como Atmos o DTS:X, pero Auro-3D ha existido por mucho más tiempo que cualquiera de ellos. La tecnología fue anunciada por primera vez en 2006 y se ha utilizado en los cines desde entonces, aunque sólo recientemente ha comenzado a llegar a los sistemas de cine en casa con compañías como Marantz y Denon ofreciéndola como una actualización de firmware - por lo general una actualización de pago.

Auro-3D no utiliza el término "basado en objetos" como lo hacen sus competidores, pero sí trabaja de forma similar con resultados similares, añadiendo al factor de inmersión global al ver una película. La reciente incursión de Auro-3D en las salas de estar no le arrebatará la corona de los 3D-surround a Dolby, pero teniendo en cuenta que ya han pasado 12 años de su carrera, lo más probable es que siga aguantando.

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